哈罗德·威尔斯:福特背后的那个“钢铁侠”

哈罗德·威尔斯是一位美国工程师和商人,他是福特汽车公司首批员工之一,是亨利·福特的早期合伙人,也是福特T型车设计的主要贡献者。离开福特后,他开始了自己的汽车公司。

早期职业生涯

哈罗德·威尔斯全名为“柴尔德·哈罗德·威尔斯(Childe Harold Wills)”,于1878年6月1日出生于印第安纳州韦恩堡,比亨利·福特小15岁,是家里最小的孩子。他的名字“柴尔德”取自拜伦勋爵的诗歌《柴尔德·哈罗德的朝圣》,因为威尔斯的母亲是拜伦勋爵诗歌的粉丝。然而,威尔斯讨厌这个名字,总是用他的中间名哈罗德或他的首字母C·H代替。到1885年,全家搬到密歇根州底特律,在那里,威尔斯完成了学业。威尔斯似乎对商业艺术和机械工程有着同样的兴趣,父亲是一名铁路机械师,因此从父亲那里学到了大量关于机械工程的知识。

当威尔斯17岁时,在他父亲工作的底特律润滑器公司(Detroit Lubricator Company)开始了为期四年的学徒生涯。同时,他选修了冶金、化学和机械工程的夜间课程。学徒期结束后,他转到了博伊尔机器公司(即后来的巴勒斯添加机器公司),1901年成为总工程师,当时他只有23岁。

加入福特汽车公司

然而,威尔斯对汽车产生了强烈的兴趣,1899年他找到亨利·福特提出为他兼职。此时的亨利·福特已经是底特律汽车公司的主管,1901年底特律汽车公司重组为亨利福特公司,到1902年,威尔斯全职为福特工作,帮助他制造了999和Arrow赛车。1903年福特创立福特汽车公司时,威尔斯担任首席设计师和冶金学家。尽管威尔斯太穷了,买不起新公司的股票,但福特还是给威尔斯提供了10%的股息。

在福特汽车公司期间,威尔斯于1903年雇佣了彼得·埃德蒙·马丁(Peter Edmund Martin),马丁是福特汽车公司的早期生产主管,也是该公司的第五名员工。

当福特计划大规模生产汽车时,威尔斯看到了轻量化、坚固的镍铬钒钢对大规模生产过程的重要性。福特委托威尔斯决定如何生产所需数量的钢铁。威尔斯最终找到了一家工厂来生产这种合金,1907年福特在福特皮奎特大道工厂使用这种合金生产他的N型车。此时,彼得·埃德蒙·马丁已经是福特皮奎特大道工厂的装配部负责人。

1905年,福特(左)和威尔斯(右)合影

威尔斯为福特T型车的设计做出了巨大贡献。威尔斯设计了T型车使用的行星变速器和可拆卸的气缸盖,实际上,T型车受欢迎的主要原因之一就是车身使用了威尔斯负责开发的钒钢,这也是人类历史第一次大规模使用钒钢。

此外,威尔斯还设计了福特汽车至今仍在使用“Ford”字样的汽车标志,这是由于他早期对商业艺术和书法的兴趣。第一次世界大战期间,威尔斯还负责生产水冷式45°V12飞机发动机

1904年,威尔斯与梅布尔·普雷斯顿结婚。亨利·福特是他们婚礼上的伴郎。1906年,这对夫妇有了一个儿子,只活了一个小时。然后他们有了两个女儿。弗吉尼亚出生于1908年,约瑟芬出生于1910年。

1914年,威尔斯与玛丽·科因结婚。他和玛丽育有两个儿子:约翰·哈罗德和小柴尔德·哈罗德。

离开福特

尽管福特和威尔斯一开始是朋友,但随着时间的推移,两人之间的关系变得冷淡。1919年,当福特开始收购其少数股东时,威尔斯要求对其应计利润分成进行会计处理。福特最终向威尔提供了150万美元的遣散费。此外,威尔斯还从自己对钢铁公司的精明投资中又赚了400万美元。

凭借自己的资本,威尔斯在底特律以北创立了自己的汽车公司“Wills Sainte Claire”。他最初将其命名为“Wills Saint-Clair”,Wills是以自己命名的,“Saint-Claire”是以他新工厂附近的圣克莱尔河命名的。威尔斯后来添加了额外的“e”,认为法语拼写提高了产品的声望。

第一款汽车车型”灰鹅“于1921年首次亮相。这是一个轰动事件,但3000美元的售价导致了低销售额,公司因此亏损,并且每年都亏损,威尔斯于1927年关闭了工厂。克莱斯勒于1933年收购了这家工厂。

工厂倒闭后,威尔斯想回到福特汽车公司,他联系了为T型车制造化油器的乔治·霍利,他是福特的密友,霍利转达了这一消息,福特将决定权交给了他的首席生产经理查尔斯·索伦森,他从来都不喜欢威尔斯,因此威尔斯并没有回到福特汽车公司。其实亨利·福特根本就不想再接纳威尔斯,因为亨利·福特一直都知道查尔斯·索伦森还在给彼得·埃德蒙·马丁当助手的时候就非常讨厌威尔斯,因为威尔斯是一个完美主义者。

威尔斯后来加入了美国纽约新时代汽车公司,并最终在克莱斯勒担任冶金专家。实际上,威尔斯的各种专利也为他提供了稳定的收入。1940年,威尔斯中风,不久后在亨利·福特医院去世。他被安葬在密歇根州底特律伍德劳恩公墓。

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