Cruise要成通用自动驾驶独门绝技?

最近,福特拆分电动汽车和燃油车业务的消息在业界引发广泛关注。福特总裁兼首席执行官吉姆·法利表示:“这是自亨利·福特将T型车流水线规模化生产以来,公司所面临的最大发展机遇。”无独有偶,福特的老竞争对手通用汽车也祭出大招,对旗下自动驾驶业务做出重大调整。

近日,通用汽车宣布以21亿美元收购日本软银愿景基金在其自动驾驶公司Cruise中的股份,并代替软银愿景基金完成2018年承诺的追加投资,再向Cruise投资13.5亿美元。自2016年引入通用汽车成为大股东以来,Cruise完成了自动驾驶汽车项目的落地,并引领了自动驾驶技术在共享出行和商业物流领域的应用,为全体股东创造了显著的价值。而在Cruise自动驾驶商业化即将结出果实之时,软银出局,通用汽车持股份额大幅提升,有何深意?

01 通用持股比例升至八成

通用汽车董事长兼首席执行官玛丽·博拉对此表示:“我们非常高兴地宣布通用汽车正凭借强劲的财务能力实现对Cruise的增资,并推进整合式的自动驾驶汽车战略。通用汽车坚信,我们眼光独到的投资将为股东创造长期价值。此次增资不仅将简化Cruise的股权结构,还将赋予通用汽车和Cruise极高的灵活度,大力推进自动驾驶的商业化应用并深挖潜力,实现技术的最大价值增值。”

Cruise首席执行官凯尔·沃格特则表示:“通用汽车通过增资展现了对于Cruise的承诺和使命感。我们将通过无人驾驶汽车的大规模应用创造更美好的世界。Cruise将延续目前的运营模式,作为一家独立的公司,以灵活和协作的方式与通用汽车一起并肩工作。Cruise正加速自动驾驶技术商业化的进程并开启新的征程。”

早在2016年3月,通用汽车官宣10亿美元并购美国自动驾驶初创公司Cruise。自从收购Cruise之后,通用汽车为Cruise投入了大量的资金以及资源,希望能增强其自动驾驶领域的实力。2018年5月,Cruise获得软银愿景基金首笔9亿美元的投资;2018年10月,本田向Cruise投资7.5亿美元,并获得5.7%的股份;2021年1月,Cruise获得微软领投的20亿美元融资。在获得微软的投资后,Cruise的市场估值已经达到300亿美元,比肩谷歌旗下自动驾驶公司Waymo。根据Cruise与微软的合作协议,Cruise的自动驾驶汽车将使用微软的云计算平台Azure。

据悉,通用汽车此次将花费21亿美元用于收购软银愿景基金所持Cruise的11%股份,并继续向Cruise增资。显然,软银从Cruise的交易中赚了一大笔,但分析师表示,软银失去的是自动驾驶商业化之后更广阔的市场。外媒分析认为,软银退出Cruise或与其自身资金链问题有关。对于软银的退出,通用汽车显得乐见其成。据悉,在交易完成后,通用汽车持有的Cruise股份将接近80%,成为其绝对控股股东。而软银则在一份披露的证券文件中表示,软银不再持有Cruise任何股权或收益权。目前,Cruise的其他股东还包括本田、微软、沃尔玛以及普信金融集团。

此外,通用汽车还提出一项计划,允许Cruise公司的持股员工在今年全年将所持的股份套现,员工可以随时自行选择向通用汽车出售手中的股份。这一连串动作被很多分析师解读为,在自动驾驶汽车大规模商业化的前夕,通用汽车有意将Cruise打造成为自己的“独门绝技”,从而锁定随之即将带来的巨大收益。

02 无人驾驶出租车站上风口

今年2月,Cruise在美国旧金山正式对外推出了无人驾驶出租车业务,这使得其成为首家在美国大城市运行的无人驾驶出租车企业。Cruise方面表示,这对于其打造“更安全、更持续、更普惠”的未来交通具有里程碑式的意义。另一家美国自动驾驶企业Waymo近日也表示,该公司已准备在旧金山取消其部署的自动驾驶汽车安全驾驶员,但没有详细说明推出完全无人驾驶出租车服务的时间表。

据悉,Cruise旗下的无人驾驶出租车运营时间为晚23点至凌晨5点之间。由于是无人驾驶,通用汽车秉持安全的原则,选择深夜至凌晨时段运营,因为这一时间段运营环境相对简单,最大限度避免了行人、自行车、其他机动车给无人驾驶出租车运营所带来的影响。虽然运营时段不太友好,但当地人对于无人驾驶出租车却是热情满满,Cruise的无人驾驶出租车不仅需要提前预约,而且大多数时候还需要等位。

从运行1个月的情况来看,Cruise无人驾驶出租车的运营取得了不错的反响。有的乘客说:“这是我第一次乘坐无人驾驶出租车,而我竟然睡着了。”还有人提到:“与乘坐出租车、优步或来福车等网约车的体验不同,乘坐Cruise的无人驾驶出租车更舒适,尤其是在车上玩手机时,不会像有人驾驶出租车、网约车那样感觉不自在,而且也不易晕车。”值得一提的是,Cruise无人驾驶出租车在夜间运行时,会有远程客服与车内乘客沟通,让人感觉很安全。

目前,Cruise无人驾驶出租车的运营车辆是基于雪佛兰Bolt(图片)打造的自动驾驶汽车,公司将于2023年大规模量产专门打造的Cruise Origin无人驾驶汽车,这款车于2020年1月发布,是一款没有方向盘和踏板的电动汽车。据官方介绍,Cruise Origin是通用汽车、Cruise公司和本田汽车历时3年合作的成果。这款车完全不需要驾驶员,而且车上并不配备包括方向盘、油门或刹车踏板等部件。

在自动驾驶汽车商业化的前夕,Cruise股权结构的变动,是否意味着该公司即将迎来IPO?玛丽·博拉最近表示,在对Cruise的未来作出决定之前,通用汽车仍会将Cruise牢牢把控在自己手中,继续完善自动驾驶技术以及无人驾驶出租车商业化计划。不过,她也补充说到,在未来某个时刻,拆分Cruise的计划将会摆上桌面。

03 政策松绑为商业化铺路

事实上,福特之所以将电动汽车业务与已有百年历史的传统燃油车业务分离,是希望能和特斯拉及其他造车新势力企业一样赢得资本市场的青睐,更好地与之竞争。众多分析师表示,相比燃油车板块,电动汽车业务发展前景更广。不仅电动汽车,包括动力电池、自动驾驶、智能网联等新兴业务,都成为近年来不少汽车厂商拆分的重点。华尔街分析师之前也曾多次建议福特、通用汽车等,将高净值业务独立,可以更好地进行财务管理、融资以及上市。

而通用汽车之所以对Cruise做出大动作,或许也是因为一个重大契机。当地时间3月10日,美国高速公路交通安全管理局(NHTSA)发布了一份长达155页的“最终规则”,取消了对配备自动驾驶系统的车辆和无人驾驶汽车的多项常规性控制要求。这份文件明确指出,在符合其他安全法规的前提下,未来无人驾驶汽车公司可以制造并部署不配备方向盘的无人驾驶汽车。不过,这份规定还未披露明确的生效时间。

为了满足美国联邦的安全标准,目前正在美国道路上测试和运营的少数自动驾驶汽车仍为安全员保留着方向盘。新规的推出引发了美国以及国际汽车界的极大反响,NHTSA在公布新规时,也特意使用了“历史性的一步”来形容,因为这一新规彻底颠覆了以往汽车必须配备方向盘的传统思维,为汽车行业未来的发展指明了方向,也意味着围绕这一领域的竞争将进入白热化阶段。

同时,新规也强调,无人驾驶汽车必须继续提供与当前有人驾驶车辆同一水平的乘员保护。而且,部署无人驾驶汽车的公司仍然必须满足包括联邦、州及地方性法规在内的其他安全标准,才能在美国道路上测试、运营无人驾驶汽车。

据悉,新规的发布,也离不开通用汽车、Waymo等公司的不断争取。就在今年2月,通用汽车及Cruise公司向NHTSA提出申请,要求允许生产没有方向盘或刹车踏板等人类控制装置的自动驾驶汽车,以便为Cruise Orgin的量产铺路。由此可见,NHTSA给出了积极的回应,该机构称对于设计为仅由ADS(高阶自动驾驶系统)操作的车辆,手动驾驶控制在逻辑上是不必要的。也可以看出,通用汽车正步步为营,加快为无人驾驶商业化铺路,以期成为该技术的最大受益者。

文/编辑:万莹 版式:李沛洋

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